16/03/2005 - La OPEP, bajo la intensa presión de Estados Unidos, acordó un incremento de su techo oficial de producción de 500.000 barriles con efectos inmediatos en un esfuerzo por abaratar el petróleo, según dijeron fuentes del cártel en Isfahán (Irán). El cártel abandona su cesta de referencia. El petróleo, sin embargo, se mantiene cerca de sus máximos históricos.

La Organziación de Países Exportadores de Petróleo (OPEP) ha alcanzado un acuerdo para elevar su producción oficial, o cuota, en 500.000 barriles, hasta 27,5 millones de barriles diarios (mb/d), el techo más alto desde que el sistema de cuotas fue introducido en 1987. Los ministros también acordaron un incremento adicional, de otros 500.000 b/d, que entraría en vigor a la discreción del presidente de la OPEP si los precios se mantienen altos tras el acuerdo de hoy.

El cártel se volverá a reunir el próximo 7 de junio para estudiar de nuevo la situación del mercado petrolero. Tal como venía defendiendo Arabia Saudí, la subida de la cuota se aplica de forma inmediata. No obstante, Riad indicó que desea que el petróleo no baje demasiado. “Queremos que el petróleo se mantenga entre 40 y 50 dólares”, afirmó el ministro saudí, Ali Naimi, al diario panárabe ‘Al-Hayat’. Los ministros advirtieron que el aumento del nivel oficial de extracción, cifrado en 500.000 barriles diarios (b/d), podría ser insuficiente para abaratar el petróleo.

Desde el pasado lunes, la OPEP ha discutido bajo una intensa presión de Washington, según confirmaron varios ministros. Esta es la señal más evidente hasta la fecha de que la cotización del crudo, que ayer se mantuvo alrededor de 55 dólares por barril en Nueva York, ha sobrepasado el límite de tolerancia de los países consumidores.

Arabia Saudí aseguró el martes que espera un aumento real de las ventas. Naimi indicó ayer que la producción del reino se sitúa ya en 9,5 mb/ ó 250.000 b/d por encima de febrero y medio millón más que en enero. “El mercado recibirá barriles adicionales en abril”, dijo Naimi, sugiriendo que Riad podría actuar unilateralmente si la cotización no baja.

“El incremento de la producción es una decisión preventiva, con el objetivo de evitar que el mercado se tense más en la segunda mitad del año”, explicó un delegado de la OPEP. El precio del petróleo cotiza actualmente un 75% por encima de hace un año. El encarecimiento del crudo aparentemente no ha dañado la economía mundial, que el Fondo Monetario Internacional estima que crecerá en 2005 ligeramente por encima del 4%.

EEUU pide contención
Pero con la cotización alrededor de 55 dólares, la situación podría cambiar. Eso explica el nerviosismo en Washington, que ha telefoneado a los productores para pedir moderación, según dijeron varios ministros.

Creo que tienen derecho a llamarnos [...] También creo que cuando alguien me llama no es una presión. Simplemente significa que, como es mi cliente, tengo el deber de escuchar cuidadosamente lo que me dice”, dijo el ministro qatarí, Abdulá al-Attiyah, al ser preguntado por la llamada del secretario de energía de EEUU, Sam Bodman.

Los analistas, no obstante, quitan hierro a la presión de Washington, y señalan que el incremento de la producción se debe al convencimiento del cártel de que la demanda de crudo es mayor de lo esperado. Esa certidumbre se vio reforzada cuando el Departamento de Energía estadounidense elevó recientemente su previsión de precio del petróleo para este año a 48,95 dólares.

“Vamos a entrar en el periodo de menor consumo del año y los precios siguen por encima de 50 dólares. A partir del verano el consumo sólo crecerá, crecerá y crecerá”, comenta en Isfahán Yasser Elguindi, de Medley Global Advisor, la consultora. “El petróleo sobrepasará los 60 dólares a final de año y podría subir más si hay algún problema en la producción o el refino”, añade.

Crudos ligeros vs pesados
La preocupación de muchos ministros es, sin embargo, que el precio al que venden su crudo de baja calidad caiga, mientras que la cotización de los crudos de alta calidad, como el Brent y el West Texas Intermediate, se mantenga alta.

Esa paradoja se debe a que apenas existe capacidad excedentaria para refinar los crudos pesados, como los de Arabia Saudí, Venezuela o Kuwait, por lo que la oferta extra no encontrará apenas demanda. “La cotización del crudo pesado podría sufrir”, dice un delegado de un país con un alto porcentaje de ventas de crudo pesado.

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